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Dans les coulisses de Qualcomm, le plus grand fabricant de processeurs Android !

Nous avons eu l'occasion de rendre visite au plus important fabricant de processeurs du monde Android. Nous avons ainsi pu découvrir plusieurs nouveautés, notamment sur le Snapdragon 835. Cette visite nous a permis de découvrir plusieurs domaines essentiels de la fabrication de puces chez Qualcomm.

Les benchmarks ne sont pas toujours très révélateurs et peuvent être facilement faussés (nous vous l'avions prouvé ici) et les puces de Qualcomm sont des plateformes et non des processeurs. Voici les deux premières choses que l'on nous a dites à San Diego, la ville qui abrite le siège de l'entreprise. Afin de corroborer ses dires, le fabricant de puces nous a montré quelques uns de ses laboratoires.

A chaque station de cette visite dans le quartier général de Qualcomm, nous avons découvert les objectifs de développement en fonction des technologies montrées. Vous pourrez y accéder rapidement grâce au menu ci-dessous.

Accès rapide

Plus d'autonomie sans augmenter la taille des batteries

Dans le premier laboratoire, nous avons vu deux modèles de test : l'un avec le Snapdragon 820 de l'année 2016, l'autre avec un Snapdragon 835. Les deux sont branchés à un Power Monitor de la marque Monsoon. Le directeur du laboratoire, Johnny John, nous a expliqué que les écrans montrent ensuite combien d'énergie s'échappe de la batterie.

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Le directeur du laboratoire Johnny John démontre la réduction dans la consommation d'énergie. © AndroidPIT

Les deux appareils ont été soumis à des tests. Le premier est une démo de réalité virtuelle. Sur une même période, la batterie de l'appareil avec le processeur de 2016 délivre 1 ampère, alors que celle de l'appareil avec le Snapdragon 835 délivre seulement 680 milliampères (0,68 ampère), lui aussi pour 3,7 volts, c'est donc 32% de moins. En pure théorie, si l'on ne prend que les chiffres en compte, les smartphones qui proposent trois heures de jeu en réalité virtuelle devraient pouvoir en proposer 4.

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Un test électronique lors des sessions de jeu VR. © AndroidPIT

Le deuxième test se fait avec la capture vidéo en UHD. Avec 970 mA au lieu de 1300, il y a une différence de 25%. Nous voyons ici l'économie réalisée grâce au moteur vidéo optimisé. Depuis déjà plusieurs générations de Snapdragon, Qualcomm travaille sur des moteurs vidéos qui fonctionnent avec les formats multimédia de manière plus efficace que le processeur.

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Le Snapdragon 835 est beaucoup plus petit que le Snapdragon 820. © AndroidPIT

John n'a pas voulu admettre que ces résultats pourraient être dus au nouveau système de gravure qui est maintenant de 10 nm et non plus de 14. Il n'y a pas de comparaison entre un Snapdragon 820 en 10 nm et un Snapdragon 835 en 14 nm, a-t-il confié, cela aurait été pourtant le seul moyen de mesure l'économie faite par les optimisations de Qualcomm.

Jouer en VR sans câbles et sans accessoires

Comme l'ont montré les benchmarks, Qualcomm frappe un grand coup. D'une part, il veut rendre possible l'utilisation d'applications VR et AR, d'autre part s'imposer sur d'autres plateformes, principalement les PC sur Windows.

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Leap Motion fut une expérience agréable à vivre. © AndroidPIT

Les performances améliorées lors des jeux devraient permettre plus de fluidité dans les applications VR. L'augmentation d'efficacité mentionnée ci-dessus améliore bien évidemment l'expérience VR, et grâce à la technologie Leap Motion, vous pouvez vous promener dans l'univers virtuel puisque la position du casque peut être suivie. Micah Knapp, gestionnaire de produit et responsable du département graphisme, nous l'a montré. Jusqu'à présent, les mouvements de votre tête étaient analysés sur trois axes. Chose très pratique : Leap Motion élimine le besoin d'utiliser un design sophistiqué avec des des rayons laser, comme nous l'avons vu sur le HTC Vive.

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La VR de Qualcomm arrive à suivre vos mains grâce aux bonnes caméras. © AndroidPIT

Une autre démonstration a montré que le Snapdragon 835 peut reconnaître vos mains à l'oeil nu, c'est à dire avec la caméra sur l'appareil, qui transmet ensuite l'information en temps réel au monde virtuel. La démonstration ne présentait quasiment aucun défaut donc je pense que cette technologie sera vite populaire.

Qualcomm développe ces technologies avec bon nombre de partenaires, nous a expliqué Hiren Bhinde, gestionnaire de produit responsable de la VR/AR. Ces dernières présenteront leurs applications dès que la production de masse de la puce aura commencé.

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De nombreuses puces graphiques de Qualcomm sont comparées. © AndroidPIT

Des PC sous Windows en approche

Bientôt, l'expérience de jeu proposée par Qualcomm pourrait bien arriver sur les ordinateurs. Le Snapdragon 835 a été optimisé pour DirectX 12 et cette année encore, nous devrions voir un PC Windows arriver sur le marché avec une puce Snapdragon. Grâce à l'expérience obtenue à partir des Nokia, il était bien possible d'optimiser les performances mais un PC pour jouer présente un autre défi : Qualcomm devra maintenir continuellement à jour le pilote de Windows afin de permettre de bien faire tourner les jeux Steam.

Des vidéos sans tremblements et sans stabilisateur

Le Google Pixel utilise déjà un stabilisateur électronique (EIS) de Qualcomm. Cette technologie permet d'éviter les tremblements de votre main ou de votre bras lors des prises de vidéo, bien que la lentille n'est pas placée dans une construction mobile comme on peut le voir pour les stabilisateurs d'image optiques. Ceci permet de gagner de la place dans la production et de limiter les coûts. Comment est-ce que ça fonctionne ?

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Mike Mangan nous explique la stabilisation sans stabilisateur optique. © AndroidPIT

Comme le nom l'indique, un EIS est électronique, c'est à dire dépend du processeur de Qualcomm. Ce dernier obtient une image légèrement trop grande du capteur de l'appareil photo. Lorsque vous prenez une vidéo UHD qui est en 2160 x 3840 pixels, le capteur rajoutera quelques pixels sur les bordures. En parallèle, les capteurs du smartphone suppriment le tremblement de vos mains.

Les données portant sur le déplacement et autres données d'image sont utilisées par l'électronique.  Un rectangle enregistré en UHD tremble dans le cadre (cf vidéo). Le résultat de tout cela est une vidéo stabilisée. Vous pouvez voir dans la vidéo ci-dessous à quoi ressemble cette technologie.

Cette technologie permet jusqu'à 30 images par secondes avec l'UHD. En théorie, des taux plus élevés sont possibles avec des définitions plus basses, c'est tout au moins que nous assure Mike Mangan, gestionnaire de produit de Spectra Camera Lab. Comme l'EIS se trouve sur la plateforme mobile et non sur l'appareil photo, le smartphone peut donc stabiliser aussi les vidéos prises avec l'appareil photo avant.

Hi-Fi-Audio avec ou sans prise jack

Finalement, l'audio est toujours analogue. Que vous utilisiez un haut-parleur ou un casque, les 0 et les 1 qui composent le stream audio restent des vagues que reconnaît notre conduit auditif. Les audiophiles peuvent percevoir si des imprécisions surviennent lorsqu'ils passent du numérique à l'analogue.

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Nous avons pu comparer le son. © AndroidPIT

La construction avec le casque de référence montre qu'il n'y a pas vraiment de différence audible entre un amplificateur professionnel et le DAC de Qualcomm. Mon oreille est incapable d'entendre une différence mais une question persiste quand-même : "quel est l'intérêt du DAC si la prise jack (analogue) disparaît ?".

Ricardo Bernall, Ingénieur Sénior dans le département audio, nous a expliqué que Qualcomm est l'un des co-développeurs de l'USB de Type-C. Si tous les membres étaient d'accord, ce dernier pourrait permettre un signal audio analogue. Ainsi, seul un adaptateur purement mécanique serait nécessaire, permettant de connecter la prise jack à la prise de l'USB de Type-C. Ainsi, la transformation N/A se ferait dans l'appareil et non dans l'adaptateur ou dans le casque.

L'Intelligence Artificielle sans Internet

Vous connaissez probablement l'application Photos de Google, elle met un tag sur vos photos. Vous pouvez essayer : cherchez par exemple "voiture" et elle vous montrera vos photos sur lesquelles il y a une voiture. Google utilise les données qui ont été enregistrées dans sa centrale, puis améliore son algorithme en fonction de ces données. La prochaine mise à jour de l'application permettra d'obtenir des résultats plus précis mais seulement si nos images et les métadatas ont été enregistrées chez Google.

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L'intelligence artificielle détecte les objets. © AndroidPIT

Qualcomm promet que ces fonctionnalités seront également disponibles hors ligne. Nous avons pu voir les premières démonstrations en 2015, au MWC, mais cette fois le nom de Zeroth n'a pas été utilisé. Le Snapdragon 835 devrait être équipé avec des données qui supportent de telles applications. Au fil du temps, il peut être amélioré, son réseau neuronal proposera de meilleurs résultats. Taguer des photos en temps réel et la détection de mots clés est évidemment au programme. Ce dernier a été directement comparé à un système de reconnaissance vocale non optimisé, le taux de reconnaissance était environ 33% inférieur à celui du moteur cognitif.

La sécurité sans surveillance

Qualcomm a un scanner de rétine. Il permet de faciliter le déverrouillage de votre smartphone et de simplifier le système de paiement, tout comme le fait le lecteur d'empreintes digitales. Dans le test, il a pu effectuer le scan à travers une lunette spéciale qui ont environ 1 de dioptrie. Le scan utilise une caméra infrarouge (définition de 4 mégapixels), ce qui veut dire qu'elle fonctionne probablement aussi dans le noir. Le capteur pourrait distinguer un oeil d'une photo d'oeil. Sapna Hegde, gestionnaire de produit responsable du scanner d'iris, ne nous a malheureusement pas donné de plus amples informations. 

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Qualcomm utilise et protège l'image de votre iris. © AndroidPIT

Ni les applications ni les organismes de sécurité tels que la police ou les services secrets n'auraient accès aux données de ce scanner, nous ont confié les employés. Elles seraient enregistrées dans une zone de l'appareil où même le système ne peut accéder. L'authentification fonctionne ainsi : vous regardez l'appareil photo infrarouge pour déverrouiller votre smartphone. Il envoie une image à la puce de Qualcomm. Cette dernière la compare avec l'image qu'elle connaît (et qui est bien cachée) et indique que l'image est la même. 

Résumé de la visite

Qualcomm semble écouter ce que veulent ses clients, autant les fabricants de téléphones que les utilisateurs (c'est à dire nous). De plus, plusieurs de ces technologies permettent de résoudre des problèmes que nous n'avions même pas remarqués. Qualcomm ne montre que la face brillante de la médaille, d'autres fabricants proposent leurs solutions qui peuvent s'avérer utile et peut-être moins chères.

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Qualcomm dépose des brevets pour protéger ses technologies. © AndroidPIT

Dans les domaines de travail sur image, qualité de communication et connectivité, Huawei fait lui aussi de grands progrès. Mais les utilisateurs veulent avoir du choix, donc voir différentes entreprises avoir les moyens de faire ce type de recherches devrait nous permettre de voir de nouvelles technologies arriver "régulièrement".

Quoi qu'il en soit, c'était une visite très intéressante et nous avons beaucoup apprécié de voir les coulisses de Qualcomm. Quelles innovations vous intéressent le plus ?

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